Глава 1
Глава 2
Глава 3
Глава 4
Глава 3
Подкрепившись, девушка вернулась с хутора на широкую грунтовую дорогу и продолжила двигаться дальше. Уже через несколько часов пути ландшафт вокруг начал постепенно меняться. Вместо лугов с цветами и редкими дубами, на горизонте начали преобладать высокие кустарники и сосны с березами. Рельеф начал меняться на холмы. За каждым холмом появлялся еще один холм, круче предыдущего. Встречные повозки и одиночные странники стали не такой частой картиной.

Плавно местность превратилась в сосновые леса, через которые проходили многочисленные тропинки. Стефани пришлось снизить скорость, чтобы обходить многочисленные яры, разбросанные по густому сосновому лесу. Спешка в таком месте могла сыграть со странником только злую шутку: загнать лошадь в яр или же просто заблудиться было намного проще, чем казалось на первый взгляд. Большинство людей вообще обходили подобные леса стороной, делая крюк через обходные тропы. Но в таком случае Стефани пришлось бы потерять полдня пути и, скорее всего, снова ютиться под открытым небом возле переполненной таверны.

Уже смеркалось, но странница все еще не добралась до выхода из леса. До ближайшего поселения, где можно было бы переночевать, оставалось еще два часа пути. Стефани спокойно вела жеребца вперед, но в сердце что-то екало. Где-то вдалеке уже слышался громкий гул совы, а под копытами лошади хрустел сухой хворост. На долину медленно опускался туман. Уже через какое-то время весь горизонт был затянут серой пеленой. Путь вперед освещала только недавно показавшаяся луна и последние лучики заходящего солнца. Чувство тревоги у девушки усиливалось с каждой минутой. Прислушавшись к своим чувствам, не останавливая коня, Стефани достала из-за спины свой эльфийский лук и вытянула одну стрелу. Через минуту гул совы резко оборвался и настала полная тишина. Вдруг сзади раздался свирепый рык.

Резко обернувшись, Стефани увидела рысь. Но это была не простая обитательница северных лесов. Эта рысь была в два раза больше обычной и имела красные, как-будто залитые кровью, глаза. На ее шее виднелись черные сосуды. Стефани моментально классифицировала чудище: рысь-оборотень. Странница, не слезая с жеребца, натянула тетиву лука, и сосредоточившись на одном из выученных магических приемов, подожгла наконечник стрелы.

Огненная стрела полетела в рысь, но та быстро увернулась от нее. Стрела вонзилась с сухой хворост, и тот начал моментально возгораться. Пока оборотень потерял внимание из-за возгорания сухих веток, в него полетела вторая стрела и вонзилась прямо в шею. Раздался громкий крик вперемешку с шипением. Стефани выпустила третью огненную стрелу, которая вонзилась в грудь животного. На этот раз рысь, издавая все то же шипение, повалилась на землю, где к ней уже подступал огонь, который разгорался благодаря сухому хворосту.

Когда уже Стефани подумала, что опасность миновала, тут уже послышалось шипение с другой стороны. Четыре таких же рыси приближались к ней, прижавшись к земле и злобно открывая свои пасти. Перед глазами у девушки помутнело. Стефани выпустила еще одну стрелу по одному из зверей и слезла с лошади, погнав ее в бок, прочь от места сражения. Не успела она это сделать, как одна из рысей приблизилась ближе всех и уже приготовилась к прыжку. Стефани ловким движением достала саблю и немного нагнулась, приготовившись отразить нападение. Когда рысь прыгнула, девушка сделала резкий выпад вперед и рубанула ее по брюху. Увернувшись от тяжелой падающей туши чудища, на нее  сразу же напал второй хищник: и тут же она сделала взмах саблей, откинув его назад, нанеся ему небольшую ссадину на морде. Но тот лапой успел поцарапать до крови ногу Стефани.

Стефани сделала несколько шагов назад. Три рыси начали брать ее в кольцо, а четвертая, которой Стефани нанесла удар по брюху, уже пыталась встать на лапы. Призвав к левой ладони магическое пламя, девушка начала отгонять им от себя этих оборотней. Самая смелая из рысей, несмотря на огонь, прыгнула. Но и ее ждал холодный клинок в ответ. Нанеся ранение чудищу, воительница попятилась назад еще дальше и уткнулась спиной в одну из сосен. Магическое пламя уже сильно ослабело и Стефани упала на колени, взяв саблю в обе руки. Трое рысей сжимали круг вокруг нее, приближаясь небольшими шажками.

Это был конец. Приключения девушки заканчивались намного раньше, чем она предполагала. Именно про это думала Стефани в эти минуты. Похоже, что все ее планы оказались глупостью. Но Стефани крепко сжала в руках свою саблю и решила драться до последнего. Рыси ее рвение заметили и стали приближаться еще более аккуратно. Тем не менее, руки девушки начали судорожно дрожать, а на щеках появилось пара слез.

Вдруг раздался волчий вой совсем недалеко от места битвы. Рыси совсем забыли про Стефани и повернули свои красные глаза в сторону воя. Дальше все произошло буквально за несколько секунд. Одному из оборотней в шею вцепился большой волк с белоснежной шкурой. Две остальные рыси набросились на него, но волк грациозно увернулся и вгрызся в своих противников. Через несколько секунд все рыси лежали на земле. Стефани, даже ни разу не шевельнувшись, все это время наблюдала за происходящим с широко открытыми глазами.

Волк даже не испачкался: на нем не было ни капли крови или грязи —  только белоснежная шерсть и раскрашенная красной раскраской морда и туловище. Раскраска представляла собой своеобразные узоры: линии вдоль носа, под глазами, на лбу, несколько узоров по бокам на туловище и в районе груди животного. От самого же зверя исходило, как показалось девушке, какое-то небольшое сияние.

Стефани опустила саблю и посмотрела ему прямо в желтые, словно песок, глаза. Обмен взглядами длился несколько минут, после чего волк приблизился к молодой девушке, понюхал и прильнул к ней. Просидев там немного, белый волк поднялся и своим языком облизал личико Стефани.

— Ты ведь можешь читать мои мысли, дружок? — тихо спросила девушка, поглаживая своего спасителя. — Спасибо тебе большое…

Стефани наконец-то вытерла пару слез и встала на ноги под чутким наблюдением белого волка. Тот обратил внимание, что на ноге девушки находились три глубоких царапины от когтей, из которых шла кровь. Волк вылизал ее раны. После этого кровь идти перестала, но рана заболела еще с большей силой и начала щипать. Обменявшись взглядами еще раз, ее спаситель развернулся и направился в лес. Белый волк исчез так же стремительно, как и появился.

Через пару минут поисков Фенни, странница услышала тихое ржание. К ней приближался ее верный конь, который успел скрыться во время сражения. Оседлав его, Стефани достала сумочку с лечебными мазями и обработала царапины. После этого она продолжила путь. К этому времени туман уже осел, а сумерки сменились темным вечером.

— Фенни, это был Белый Волк. Герой сказок! — под радостным впечатлением от произошедшего сказала своей лошадке Стефани.

Лошадка Фенни, по известным причинам, ничего не ответила. Только негромко в ответ фыркнула. Спаситель Стефани походил на легенду из старых детских сказок про Белого Волка, хранителя лесов и морского побережья. По преданиям, он являлся добрым людям и помогал им в их делах и проблемах.

В небольшой хутор за лесом девушка прибыла уже ближе к полуночи. Поселение состояло примерно из трех десятков домиков с соломенной крышей и служило, в основном, пристанищем странствующим торговцам и воинам. Практически в центре хуторка располагалась полупустая таверна “Веселый лев”, где Стефани и взяла койку на ночь. После горячей бани она, уставшая, погрузилась в сон.

На следующее утро странница рассказала хозяину таверны, крупному седому мужчине, Тому о ее вчерашнем сражении и неожиданном спасении. Том ей не поверил, приняв ее за очередную гастролирующую сказочницу, и рассказал, что рыси здесь встречаются крайне редко, и в основном ходят по одиночке. А Белый Волк - и вовсе фантазия из былин народов Приморья. Стефани была не согласна с его скепсисом, но продолжать бессмысленный спор со старым ворчуном не стала. Еще пару дней назад она и сама бы не поверила в эту историю. Пополнив запасы еды, воды и стрел, девушка поскакала дальше.

Следующие два дня пути прошли относительно спокойно: долины, луга, небольшие леса, редкие яры, небольшие села и редкие городки. В дороге ей встречался разный люд: торговцы драгоценностями из северных регионов, княжьи рекруты, даже как-то раз повстречались странствующие музыканты. В четвертый день странствий Стефани повстречался молодой торговец, повозка которого увязла в свежей грязи после дождя.

Девушка остановилась помочь купцу выбраться из грязевой ловушки, но повозка никак не реагировала на их тщетные попытки вытолкать ее. Стефани попробовала воспользоваться металлическими балками, которые находились в повозке. Подложив их под повозку, они попробовали сдвинуть ее еще раз. Повозку удалось вытащить из грязи, но к большому удивлению странницы, две металлические балки распались пополам под повозкой, как только конь вытащил ее. Торговец это объяснил тем, что это были не металлические балки, а заготовочные декоративные минералы, добываемые под землей, которые очень сильно напоминали металл. При этом они были не прочными, ломкими, и очень легко плавились. Девушка еще никогда до этого не видела такие минералы. После успешного высвобождения, торговец угостил Стефани вишневым кексом и отправился восвояси. Стефани, сверившись со своими картами, также же продолжила свой путь. Переночевав на очередном хуторе, следующим днем Стефани наконец-то достигла западных владений Северного королевства Керданор - Северной Эльфинии.

Когда-то давно эльфы жили одной семьей на юге материка, в Королевстве Эльфиния. Но в череде внутренних распрей и войн много столетий назад, часть их народа была вынуждена покинуть родные земли. Одна часть эльфов вела кочевой образ жизни и шла далеко на север, где в итоге осела, образуя несколько городов, которые в купе называются “Северной Эльфинией”, а сами себя стали они именовать никак иначе как “северными эльфами”. Другой эльфийский легион изгнанников шел к океану, расположившемуся на востоке Ардвена, в Тал’Дзаре, землях также известных как “Вольный Край”. Люди приняли их и разрешили построить города и села на ничейной земле совсем рядом с людскими поселениями. И себя они именуют никак иначе как “Морская Эльфиния”.

За много лет эти ветви эльфийского народа ужились с людьми: они часто делили совместный быт, обменивались знаниями, а иногда даже создавали смешанные семьи, рождая «полукровок»: полуэльфов, которые отличаются ловкостью и проницательностью эльфов, но страстью, целеустремленностью и повадками людей. Внешне они крупнее обычных эльфов, а уши были более вытянуты, по сравнению с людскими. Также нередко у мужчин-полуэльфов присутствовала растительность на лице, в отличии от их чистокровных эльфийских родственников.

Северные эльфы формально входят в состав Керданора: платят налоги, проходят рекрутские наборы в армию. Но по сути живут своей отдельной жизнью и на королевские приказы зачастую совершенно никак не реагируют, а придерживаются мнения своего старейшины, чем, периодически, бесят королеву.

Стефани приближалась к Эстмару, первому крупному городу за последние дни. Город окружала каменная крепостная стена, завитая густой лозой настолько, что не было видно даже материала из которого сделана стена. Врата этого града были выполнены в эльфийских узорах в виде множества красивых золотистых завитушек и гербов, напоминающих очертания деревьев. Нужно было отдать должное отличным навыкам ковки северных эльфов — у них это выходило отлично.

На охранном посту стояло два высоких эльфа в позолоченной тяжелой броне и длинными луками в руках:

— Эстмарская гвардия! Кто направляется в наш город?

— Вольная странница Стефания, — с легкой улыбкой ответила девушка и протянула стражнику свою грамоту.

Стражник внимательно изучил документ и через пару минут вернул его владелице:

— Стефания из Устричной Гавани, значит. Что привело вас в Эстмар?

— Желаю присоединиться к каравану на Северный Маяк.

— Следующий караван отбывает завтра, вы приехали как раз вовремя. Можете проходить в город, — с каменным вытянутым лицом ответил бледный эльф-стражник.

Перебравшись за ворота, Стефани очутилась в Эстмаре. Две трети этого города населяли эльфы, все же остальные - люди и полуэльфы. В центре поселения росло огромное хвойное дерево, которое было видно даже за пределами города. Сами улочки были преимущественно каменные, а большинство домов представляло из себя грибообразные строения из мрамора и стали. Некоторые высокие здания в несколько этажей были связаны какими-то странными канатами.

В одном из таких мраморных зданий находилась гильдия купцов, которая каждую неделю отправляла караваны на север. Стефани записалась в отряд в качестве стража, которым разрешалось участвовать в караване бесплатно, в отличии от купцов и простого люда, которые платили за это специальные пошлины. Отбытие каравана назначили на рассвет. Для девушки это значило, что у нее было еще полно времени, чтобы познакомиться с местной эльфийской кухней, о которой иногда складывали целые баллады.

Эльфы принципиально не питались мясом, а потребляли растительную пищу. Но при этом не стесняясь питаться яйцами и молочными продуктами, переняв эту культуру у людей. Но те вещи, которые эльфы творили с едой, было не под силу даже самым изысканным поварам из людей-северян. Особенно Стефани любила ароматные эльфийские сырные шарики, которые являлись идеальной закуской на большой дороге. А сейчас же ей приглянулась возможность отведать самые свежие местные деликатесы, которые можно, к тому же, еще и набрать с собой в дорогу.

Также перед отбытием на север Стефани приобрела немного теплых вещей. Кроме красивого шарфика, теплого свитера и подштанников, ей приглянулись новые эльфийские сапожки на замену ее растрепанной обуви. Коричневые сапожки с небольшими красивыми крылышками, прикрепленными туда для эстетики, идеально подходили как и для северного похода, так и для ежедневного пользования и в более южных землях. За такие Стефани было и не жалко немного потратиться.

© Roman ,
книга «Вечный лед. Истории из Эрдвена».
Комментарии