1. Кошмар наяву
2. Храм Света
3. Заговор
4. Суперзвезда
5. Пророчество
6. Спецоперация
7. Сделка
8. Бой на фабрике
9. Отплытие
10. Угроза из Внешнего Мира
11. Тень прошлого
12. Шимура
13. Непростой разговор
14. Посланники
15. Последний вечер
16. Долго за полночь пирушка была
17. Перепутье
18. Покушение
19. Начало
20. Опасная ночь
21. Огненная смерть
22. Вода и лед
23. Ужас за запертой дверью
24. Заманчивое предложение
25. Четырехрукий убийца
26. Выход найден
27. Вызов
28. Темная Империя
29. Битва продолжается
30. Эдения
31. Страшная месть
32. Поединок
33. Возвращение на Землю
34. На грани
35. Странная встреча
36. Неприятный сюрприз
37. Гибель Тьена
38. Победители и побежденные
27. Вызов

На следующее утро Джонни Кейдж встал пораньше, умылся, позавтракал и, твердо решив вызвать на бой принца Горо, пошел искать Шэнг Цунга. Актер был человеком неглупым и прекрасно понимал, что в данном случае одной силы мало – опираясь только на нее да на умение хорошо сражаться, Избранные не одолеют грозных врагов, им понадобятся хитрость и смекалка.

Джонни придумал отличный план, который непременно должен был сработать, но он помнил слова Рейдена о том, что черный маг умеет заглядывать в чужие души. Актер решил, что ему нужно будет попробовать очистить свой разум, как поступил в свое время один из наставников Храма Света, про которого Избранным говорил бог грома, еще как-то отгородиться от колдуна или, напротив, засорить свой мозг посторонними мыслями, чтобы Шэнг Цунг уж никак не смог разгадать замысел воина Земли. Что ж, это идея, и отличная идея! Таким образом, он принялся усиленно думать о своей бывшей жене – актрисе Сидни Форд, старательно вспоминая самые интимные моменты их супружеской жизни; вот, наверное, Шэнгу противно будет влезть к нему в мозги… или, напротив, любопытно – в зависимости от степени испорченности этого внешнемирского хмыря.

***

- Вызываешь на бой Горо? Ты не должен драться с ним сейчас. Тебе не терпится умереть? –Шэнг Цунг смотрел на Джонни с нескрываемой злой насмешкой, но актеру в силу специфики его работы в этот момент почему-то показалось, что такое поведение и выражение лица внешнемирца были явно напускными, а на самом деле колдун пребывал в угнетенном и подавленном состоянии. Интересно, пытается ли он сейчас читать мысли наглого землянина или ему не до этого? Что случилось?

- Я не единственный, кто умрет, - быстро ответил Джонни.

- Понимаю. Ты очень глуп, что характерно для всех протеже Рейдена. Я чувствую, что ты хочешь защитить своих приятелей, но не соверши ошибки! Они тоже умрут – после того, как Горо разберется с тобой.

- Так в чем же проблема? – пожал плечами актер, про себя в этот момент подумав, что по возвращении домой было бы неплохо помириться-таки с бывшей супругой и снова начать жить вместе: Сидни Форд, в общем-то, очень хорошая женщина, да и ругались они из-за сущих глупостей.

- Все-таки хочешь вызвать принца Горо на поединок? – в голосе черного мага зазвучало явное раздражение.

Джонни утвердительно кивнул.

- Тогда – как пожелаешь. Я удовлетворю твою более чем странную просьбу, - с деланным безразличием махнул рукой Шэнг. – В обмен на это я оставляю за собой право бросить вызов тебе, если ты вдруг каким-то чудом сможешь победить Горо, или любому из оставшихся Избранных в месте, выбранном мной для последнего поединка в этом турнире.

Джонни Кейджу все происходящее показалось более чем странным. Неужели Шэнг не верит в победу Горо? Видимо, что-то предчувствует? Или как все это понимать? Почему он как будто пытался его отговорить? В чем подвох? Слова колдуна еще больше убедили кинозвезду в том, что он поступает правильно и принял отнюдь не самоубийственное решение.

- Договорились, - улыбнулся актер.

- Хорошо. В таком случае через час ты будешь драться с Горо.

Когда Джонни сказал Шэнгу о том, что хочет вызвать принца на поединок, черный маг был не слишком доволен: с одной стороны, это могло оказаться ему на руку, с другой – напротив, разрушить все его планы, которые он столь тщательно продумывал уже несколько дней. Шанс на то, что актер сможет справиться со столь опасным врагом, несмотря на разницу в силе, безусловно, был, и внешнемирец понимал это после сражения Джонни со Скорпионом: землянин, безусловно, не так силен, как воины Императора, но этот недостаток он успешно компенсирует своей быстротой, ловкостью и хитростью. Конечно, актер наверняка проиграет Горо, но вдруг – чем судьба не шутит, сколько таких «вдруг» было в жизни множества людей? Шэнг попытался отговорить Джонни от этой затеи, подумав, что лучше было бы избавиться от настырного Избранного каким-либо другим способом, нежели менять свои планы, но ничего не вышло. Тогда он попробовал воспользоваться небольшим нюансом в правилах турнира. Если актер вдруг победит, то придворный маг Шао Кана может вызвать на бой Соню или того же Джонни, а в этом случае победа у Внешнего Мира считай что в кармане: эти двое не чета Лю Кангу…

Однако Лю же так просто не успокоится! Парень вбил себе в голову, что именно Шэнг виновен в смерти его брата, и разубедить его в принципе нереально!

В последние дни черный маг постоянно злился на подлеца Тьена, его верного пособника Рейдена и всех их помощников-землян, которые соглашаются рисковать своими и так весьма короткими жизнями во имя блага мира и высокой цели, не зная ничего о том, по какой причине на самом деле был создан великий турнир, и искренне полагая, что спасают свой мир от кровожадных захватчиков с непомерными амбициями, а больше всего – на себя и собственное бессилие: ведь ему, случись что, придется еще и оправдываться перед Императором!

В настоящее время положение осложнялось еще и тем, что недавно в гости к Шао Кану наведался сам король Горбак, правитель шоканов. В свое время он и его жена Маи с очень большой неохотой отпустили своего сына на Смертельную Битву – Горо удалось вырваться из родительского дома только после грандиозного скандала, во время которого принц долго втолковывал любящим мамочке и папочке, что он уже давно не дитя и вполне способен за себя постоять. Однако Горбак и его супруга, уже потерявшие старшего сына Дейранка вследствие несчастного случая, никак не могли успокоиться и каждый раз во время проведения очередного турнира принимались лезть на стенку. В этот раз отец Горо изнасиловал бедному Императору своими жалобами и причитаниями весь мозг, и тот в свою очередь пригрозил Шэнгу, что в случае, если с шоканским принцем что-то произойдет, он ответит за наследника Горбака своей головой. Разумом черный маг понимал, что четырехрукого чемпиона еще никто никогда не побеждал и вряд ли сможет (хотя, опять же, а вдруг…), но ему было здорово не по себе просто от самих слов Шао Кана – тем более что он прекрасно помнил о том, как в прошлый раз все сорвалось буквально в двух шагах от абсолютной победы: ведь самого Шэнга все долгое время тоже считали признанным чемпионом, которого никому не под силу одолеть.

В этот момент в коридоре внезапно появился Рейден.

- Я так не думаю! – деланно возмутился он, услышав, на что согласился Джонни.

- Слишком поздно. Правила очень просты. Если хотите, я могу все повторить – персонально для вас, - с издевкой ответил черный маг. – Тем не менее – уговор есть уговор.

Шэнг повернулся и пошел прочь. Рейден умело изобразил на своем лице притворный ужас и провыл высоким испуганным голосом, глядя прямо в глаза актеру:

- Джонни, что же ты наделал!

- Я решил сделать свой выбор. В конце концов, в турнире участвую я, а не вы! И раз мое решение таково, пусть будет, как мы договорились! – твердо ответил тот.

- Ну хорошо, - снисходительно буркнул склочный божок, про себя подумав, что наконец-то ему попался решительный протеже.

***

У выхода из коридора Шэнга схватил за рукав Тарсонис, который прекрасно слышал весь его разговор с Джонни Кейджем.

- Стой. Мне все это не нравится. Объясни толком, что ты задумал. Я уже ничего не понимаю, но ты должен мне рассказать, что собираешься делать.

- Подожди меня здесь, - ответил тот. – Сейчас я отдам слугам распоряжения, чтобы готовили зал и позвали Горо, а через минуту приду, и мы обо всем поговорим.

Вернувшись, он огляделся, чтобы убедиться, что за ним не шпионят Рейден с Веньяном или кто-то из Избранных, и поделился с товарищем своими мыслями.

- У меня был совершенно иной замысел. Я хотел первым подставить под удар Лю: Соня нужна мне живой и желательно здоровой, а…

- Зачем? – перебил его Тарсонис.

- Не скажу. Пока. Потом, если все удастся, сам увидишь.

- Ладно. Продолжай, - в силу хорошего воспитания эдениец старался не задавать другим людям лишних вопросов.

- Как я уже тебе сказал, Соня мне нужна живой. План у меня был следующий: я хотел первым выставить против Горо Лю Канга, потому что он наиболее опасен для нас, - еще раз объяснил Шэнг Цунг. – Думал я так: если воин Рейдена погибнет, разделаться с его товарищем было бы легко, равно как и… нейтрализовать Соню. Если вдруг победит – я бы взял его на себя.

- Логично, - согласился Тарсонис. – Теперь что?

- Теперь, как ты слышал сам, я выкрутился. Впрочем, надеюсь, что для Горо эта голливудская звезда не составит проблемы, - хмыкнул черный маг, - попытался я заглянуть в его замыслы, да так ничего и не понял, у этого Кейджа в голове только секс да бабы. Исключительно об этом и думает.

Его помощник зло сплюнул.

- Вот придурок озабоченный, нашел время и место, - ответил он. – Небось в Голливуде к его услугам любая актрисулька да еще толпа поклонниц. О турнире бы лучше думал, а то его Горо так одним пальцем размажет.

Если бы Джонни сейчас слышал этот разговор, то однозначно бы обрадовался тому, как ловко ему удалось благодаря своей хитрой выдумке обвести вокруг пальца и самого хозяина турнира, и его приятеля.

***

Шэнг Цунг объявил, что поединок Горо и Джонни будет проходить в том же самом зале, где погиб Арт Лин.

У входа он неожиданно увидел свою дочь Маи – ровесницу недавно погибшего Чена. Так, этого еще не хватало, он же строго-настрого запретил ей появляться в местах проведения боев, позволил только присутствовать на открытии, да и то не слишком долго. Растет девчонка без матери, вот дисциплина и страдает. Надо, пожалуй, поскорее Тэре предложение сделать, может, у нее тоже кто-нибудь родится, да и за Маи заодно побольше присмотру будет.

- Кто тебя сюда пустил? – возмутился он, про себя отметив, что с возрастом девочка становится все больше и больше похожей на Май Лао, наверняка станет редкостной красавицей, но до этого ей еще расти и расти, пока что она типичный неуклюжий худой и угловатый подросток. – Турнир – не место для несовершеннолетних детей, иди-ка к себе и вышивай скатерть!

- Я все знаю, папа. Сегодня все решится, - она, казалось, совершенно проигнорировала слова отца.

- Да, Маи. Не беспокойся, - Шэнг подумал, что дочь просто за него волнуется, потому и проигнорировала его запрет, хотя обычно этого не делала.

- Будь осторожен, папа, - в ее глазах блеснули слезы.

- Я всегда осторожен. А теперь иди-ка к себе. Тебе здесь не место.

- Неправда. Ты любишь подвергать себя лишней опасности. Всегда любил. Я слышала, что у тебя есть право выбора – участвовать или не участвовать в турнире. Ты выбрал первое, я же знаю.

- С чего ты взяла? – нахмурился Шэнг. Маи всегда была тихой послушной девочкой, старательно училась, любила рукоделие и по большей части старалась не вмешиваться в дела взрослых, понимая, что это не ее ума забота. Что это вдруг на нее нашло?

- Люди вокруг говорят, я же не глухая! Откажись от участия, побереги себя! Папа, я тебя умоляю!

- Маи, послушай меня… - Шэнг немного смягчил тон, решив, что дочери уж точно не стоит рассказывать о своем недавнем разговоре с Императором, которого совершенно не волнует тот факт, что бывший чемпион имеет право выбора. Да и не в приказе Шао Кана, собственно, было дело – черный маг принял бы решение участвовать в турнире и без его приказа. – Если не я, то кто?

- Папа, я же люблю тебя… - девочка отшатнулась и чуть не заплакала.

- Маи, ты думаешь, что я тебя не люблю? Или тебе кажется, что мне очень нравится с кем-то сражаться? Поверь мне, я с гораздо большим удовольствием пошел бы с тобой погулять – вместо того, чтобы участвовать в этом проклятом турнире. К сожалению, это мой долг.

- И не забывай, пожалуйста, о том, кто повинен во всех наших бедах, - твердо добавил Шэнг Цунг.

- Рейден… Я знаю… - опустила глаза девочка.

- Рейден, чтоб он подох – вместе со своим братцем-скотолюбом Тьеном! И после этого ты хочешь, чтобы я отказался от участия в турнире? Пусть сначала этот урод в дырявой шляпе заплатит за то, что сделал мне, за то, что искалечил жизнь Эсмене и за смерть дорогих нам людей! И не забивай себе голову дурацкими переживаниями на пустом месте. Поверь мне, они ровным счетом ничего не значат. Добро б еще что случилось, а то ты заранее за меня тут боишься. Я живу на свете гораздо дольше тебя и из стольких поединком вышел победителем, что счет потерял.

- Хорошо, папа… И все-таки-будь осторожен. Удачи тебе, - натянуто произнесла Маи; лицо ее было сосредоточенным и печальным.

Шэнг улыбнулся дочери и пошел в зал.

***

Поклонники принца, во множестве толпившиеся около ринга, оглушительно орали. Расстроенная Соня, стоявшая как раз напротив кресла Шэнг Цунга по другую сторону ринга, случайно взглянула на куэтанца и подумала, что за все годы работы в спецслужбах ей ни разу не доводилось видеть человека, столь же хорошо скрывающего свои чувства. Внешне он казался то сдержанным и холодным, то жестоким и насмешливым, и Соне с трудом удавалось понять, что у ее недруга на уме.

Шэнг смотрел на присутствующих, холодно улыбаясь, и всем казалось, что он предвкушает жестокую расправу, которую принц Горо, несомненно, учинит над самоуверенным и самонадеянным Джонни Кейджем. Соня же подумала, что куэтанца явно что-то тревожит… На мгновение их взгляды встретились. Девушка быстро отвернулась, так и не поняв, что за странное выражение она увидела на лице своего врага. Тревогу? Растерянность?

В этот момент на ринг вышли Горо и Джонни.

Актер снял свои темные очки и смерил принца уничижительным взглядом. Коронованный чемпион спокойно взял их из рук Джонни и, с легкостью смяв в кулаке, бросил на пол. Избранного перекосило от злости: эта вещь была ему очень дорога. Шэнг Цунг с презрением в голосе произнес:

- Разделайся поскорее с этим жалким созданием. Мне нужна его душа!

- Я сокрушу этого смертного одним дуновением, - самодовольно произнес принц.

- Ну ладно, - улыбнулся Джонни. С этими словами он быстро сел на шпагат и со всей силы ударил Горо кулаком пониже пояса. Принц, испустив сиплый крик, сложился пополам от боли, глаза его выкатились из орбит. Враги, ахнув, замерли от удивления, а Рейден, мгновенно переменившись в лице, заулыбался, как моченая селедка.

- Идиот! – начал кричать на принца Шэнг Цунг, поняв, что жестоко ошибся и голливудский актер обдурил внешнемирцев, как маленьких детей.

- Больно, - надрывно стонал Горо.

Прекрасно продумавший все свои действия Джонни, не теряя времени, бросился через толпу к другому выходу из зала, который вел не в коридор, а к маленькой площадке без перил, обрывавшейся над огромной пропастью где-то через пять метров. Главное здание было почти целиком высечено в скале, и когда-то на этой площадке находился каменный мост, рухнувший двести лет назад во время землетрясения.

Никто не ожидал такого поворота событий – внешнемирцы решили, что актер спасает свою шкуру и уж точно не знает ничего о том, куда ведут выходы из зала. Все подумали, что Избранный обречен – одно неосторожное движение, и самонадеянный землянин упадет вниз, прямо на острые скалы.

Выбежав на площадку, Джонни прижался к скале справа от выхода. На самом деле актер прекрасно знал, куда надо идти, поскольку за два дня до поединка он осторожно выяснил, куда ведут все проходы, коридоры и лестницы главного здания.

Тем временем в зале Шэнг Цунг все еще продолжал отчитывать уже пришедшего в более-менее нормальное состояние Горо:

- Что ты тут стоишь? Следуй за ним! Ты должен победить его! Беги за воином Рейдена и убей этого наглого Избранного! Я хочу получить его душу!

- Я размажу его по скалам! – прорычал принц и бросился к выходу. Он бежал в том направлении, в котором скрылся актер, не разбирая дороги, и не ожидал того, что на площадке его уже поджидал хитроумный Джонни.

- Эти очки обошлись мне в пятьсот долларов, придурок!!!! – крикнул актер.

Получив сначала ногой в спину, а потом еще раз пониже пояса, растерянный принц оступился, не удержался на краю площадки и едва успел ухватиться за камень, когда-то бывший частью разрушенного моста.

Джонни бросил мрачный взгляд на Горо, висящего на высоте где-то двадцати метров над острыми скалами у основания здания.

- А вот здесь ты должен упасть, - усмехнулся актер.

Тут шоканский принц бессильно разжал пальцы и с диким криком полетел в бездонную пропасть.

© Имие Ла,
книга «Хроники Смертельной Битвы-1: Начало».
28. Темная Империя
Комментарии